De eerste mensen die zich op IJsland vestigden, waren Vikingen en zeilers uit Noorwegen en Denemarken . De eerste bekende nederzetting was Reykjavík, met overblijfselen uit 871 na Christus. In 930 richtten de kolonisten de Alþing op, ‘s werelds oudste nog bestaande parlement. IJsland was een bruggenhoofd voor Viking-expedities naar Groenland en Newfoundland . Die nederzettingen zijn echter uitgestorven.

In 1264 sloot het parlement van IJsland een overeenkomst met de Noorse koning om zijn onderdanen te worden in ruil voor regelmatig zeilen naar het eiland. Noorwegen en Denemarken werden eind 14e eeuw verenigd in de zogenaamde Kalmar-unie. IJsland bleef in de Kalmar-unie totdat het in 1814 werd ontbonden en Denemarken de controle overnam. In 1918 werd IJsland een soevereine staat binnen het rijk van Denemarken. Tijdens de Tweede Wereldoorlog , een maand nadat Duitsland Denemarken had bezet, bezetten Britse troepen vreedzaam IJsland. De Verenigde Staten namen de bezetting in 1941 over, terwijl ze nog steeds neutraal waren in de oorlog. In 1944 verklaarde IJsland zich onafhankelijk van Denemarken en werd de Alþing opnieuw een soevereine wetgever.

IJsland heeft sinds de Vikingtijd weinig immigratie gekend. De grootste toestroom van buitenlanders was de geallieerde bezetting tijdens de Tweede Wereldoorlog , toen Britse en Amerikaanse soldaten de volwassen mannen van IJsland overtroffen. Velen van hen hadden gezinnen op IJsland.

De economie van IJsland is voornamelijk gebaseerd op visserij en aluminiumsmelterijen. Elektriciteit en verwarming in IJsland zijn afkomstig van waterkrachtcentrales en geothermische centrales.

IJsland kende begin 2000 een bloeiende banksector, die zwaar werd getroffen door de financiële crisis van 2008. Door bezuinigingen, devaluatie en regeringswisselingen herstelde IJsland zich van de recessie en is het opnieuw een van Europa’s sterkste economieën, waarbij toerisme nu een belangrijke pijler van de IJslandse economie is.