Het vroegste bewijs van menselijke aanwezigheid in Ierland gaat terug tot 10.500 BCE, toen het land werd bewoond door een handvol jagersverzamelaars. Enige tijd vóór 4000 vGT werden ze gevolgd door neolithische kolonisten, die vanuit Spanje naar het noorden langs de Europese kust waren gemigreerd. Ze brachten landbouw mee en een voorliefde voor grote stenen monumenten. Zij vestigden enkele van de eerste gebied in Europa bekend, bewaard tot de 20 ste eeuw onder veenlagen.

De bronstijd begon rond 2500 v.Chr. In Ierland. Tijdens de ijzertijd (vanaf ca. 800 v.Chr.) Ontstond in Ierland een Keltische taal en cultuur, mogelijk als gevolg van culturele verspreiding vanuit Groot-Brittannië, aangezien er geen archeologisch bewijs is van een Keltische “invasie”.

Ierland werd vanaf de 5e eeuw gekerstend en dit bracht geletterdheid en kennis van de Latijnse cultuur met zich mee. Kloostersteden werden opgericht en werden leer- en literatuurcentra. De monniken waren de eersten die de Ierse legendes aan het schrijven waren en schreven prachtige natuurpoëzie. De kloosters waren een belangrijk doelwit voor de Noormannen  die aan het einde van de 8e eeuw binnenvielen en uiteindelijk belangrijke nederzettingen vestigden in Dublin, Wexford, Waterford, Cork en Limerick. Lokale militaire allianties veranderden en versmolten vaak, maar de christelijke kloostercultuur bleef bestaan ​​en zond succesvolle zendelingen naar Schotland, Engeland en zo ver als Zwitserland.

De Noormannen vielen aan het begin van de 12e eeuw binnen en vestigden de ongemakkelijke positie van Ierland binnen de invloedssfeer van Engeland. Het Gaelische Ierland dat ze binnengingen, had een eigen samenleving die de neiging had om nieuwkomers taalkundig en cultureel te assimileren. In de Ierse taal had zich een intensief gecultiveerde klassieke traditie ontwikkeld, die een unieke literatuur opleverde die gepaard ging met een rijke volkscultuur. De Noormannen hadden Engelssprekende volgelingen meegebracht, maar het Engels bleef lange tijd marginaal.

Ierse heren behielden tot het einde van de Elizabethaanse periode veel praktische onafhankelijkheid. De Engelse kroon, in de persoon van Elizabeth I, deed een vastberaden poging om tegen het einde van de 16e eeuw haar eigen macht op te leggen, waarbij het verzet werd geleid door machtige noordelijke heren, met name Red Hugh O’Neill. Hun nederlaag betekende de geleidelijke vervanging van de inheemse elite door Engelse landheren.

Ierse samenleving en cultuur waren het meest ernstig verstoord tijdens de Cromwell periode in de 17 e eeuw, toen inheemse leiders probeerden te herstellen Ierse onafhankelijkheid, maar werden verzwakt door interne verdeeldheid. Desondanks bleven de Ierse taal en cultuur sterk, met in de 18e eeuw een literaire bloei. Algemene aanvaarding van de Engelse taal vond pas in de tweede helft van de 19 de eeuw plaats, grotendeels als gevolg van tweetaligheid.

De Act of Union die op 1 januari 1801 in werking trad – waarbij katholieken, 90% van de Ierse bevolking, werden uitgesloten van het parlement – zag Ierland toetreden tot het Verenigd Koninkrijk. Terwijl Groot-Brittannië de bakermat was van de industriële revolutie in de 18e en 19e eeuw, bleef Ierland een landbouwland; miljoenen Ieren emigreerden naar Groot-Brittannië, Noord-Amerika en Australië, waar de mannen vaak als arbeiders werkten en de vrouwen als huisbedienden. Aanvankelijk spraken ze vaak weinig Engels.

Het Ierse nationalisme bleef in de 19e eeuw sterk, vaak uitgedrukt in het Engels. Veel aandacht werd gevestigd op het kwaad van het landheer, verergerd door de Grote Hongersnood van 1840, die veel doden veroorzaakte en een golf van emigratie veroorzaakte. Aan het einde van de eeuw vond de Gaelic Revival plaats, met invloedrijke stedelijke intellectuelen die aandrongen op de noodzaak om de Gaelic-cultuur te moderniseren en uit te breiden als een basisprincipe van de Ierse nationaliteit. Sommigen van hen stonden later op de voorgrond van gewapend verzet tegen de Britse overheersing. De katholieke kerk, die vanaf de 16e eeuw verschillende vervolgingen had ondergaan, was nu gereorganiseerd en versterkt. Het werd een krachtig element in het Ierse nationalisme en een symbool voor veel van de Ierse identiteit, hoewel de invloed ervan in de late 20e eeuw zou afnemen.

Tegen 1900 waren instellingen van Britse afkomst stevig gevestigd in Ierland. Engels was de taal van de overgrote meerderheid, maar had een sterk inheemse smaak; dit deed zich voor in een wereldberoemde literatuur. Iers werd nog steeds gecultiveerd door een kleine minderheid en produceerde een eigen moderne literatuur.

Sommige belemmeringen voor niet-anglicaanse burgerparticipatie waren in de jaren 1820 opgeheven, maar in de tweede helft van de 19e eeuw en het begin van de 20e eeuw was het onderwerp Ierse heerschappij een belangrijk debat binnen het Britse parlement. Na verschillende mislukte pogingen kwam er in 1914 eindelijk een wetsvoorstel door het parlement, hoewel het begin van de Eerste Wereldoorlog voor onbepaalde tijd werd uitgesteld. Een mislukte rebellie op Paasmaandag in 1916 toonde een hint van de komende jaren van oorlog, te beginnen met de Ierse Onafhankelijkheidsoorlog (1919-1921) en doorgaand met de Ierse Burgeroorlog (1922-1923).

Uiteindelijk ontstond er een enigszins stabiele situatie met de onafhankelijkheid van 26 Ierse graafschappen die bekend staan ​​als de Ierse Vrijstaat; de overige zes, in het noordoosten van het land en bestaande uit tweederde van de oude provincie Ulster, bleven onderdeel van het Verenigd Koninkrijk. In 1949 werd de Ierse Vrijstaat “Ierland”, ook wel bekend als de Republiek Ierland, en trok zich terug uit het Britse Gemenebest.

De geschiedenis na de partitie in Ierland is tot op zekere hoogte gekenmerkt door geweld. In een periode die bekend staat als “The Troubles”, die over het algemeen als eind jaren zestig werd beschouwd, werd op grote schaal confrontatie gepleegd tussen paramilitaire oppositiegroepen die Noord-Ierland als deel van het Verenigd Koninkrijk wilden houden of naar de Republiek wilden brengen. The Troubles zagen veel ups en downs in de intensiteit van de gevechten en waren af ​​en toe zelfs verantwoordelijk voor terroristische aanslagen in Groot-Brittannië en continentaal Europa. De regeringen van zowel het VK als de Republiek waren tegen alle terroristische groeperingen. Een vredesregeling die bekend staat als het Goede Vrijdag-akkoord werd uiteindelijk goedgekeurd in 1998 en wordt uitgevoerd. Alle tekenen wijzen op deze overeenkomst.

Hoewel Ierland een groot deel van de 20e eeuw een relatief arm land was, trad het in 1973 toe tot de Europese Gemeenschap (tegelijkertijd met het Verenigd Koninkrijk). Tussen het midden van de jaren negentig en 2008 kende Ierland een enorme economische bloei (en heette het “The Celtic Tiger”) en werd het een van de rijkste landen van Europa. De wereldwijde bankencrisis en de daaropvolgende recessie troffen Ierland echter hard, met een hoge werkloosheid en emigratie. De economie herstelt zich nu en veel emigranten keren terug.